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Guía NBA 2020/21: Memphis Grizzlies, consolidando un proyecto en auge

  • La evolución de Ja Morant es uno de los grandes atractivos para la nueva temporada
  • El equipo rebasó las expectativas la pasada temporada alcanzando el play-in

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Tener uno de los rosters menos experimentados de la NBA, un rookie de 20 años como líder y continuos problemas de lesiones en la plantilla no fueron impedimentos para que los Grizzlies completaran una temporada notable y necesaria en el crecimiento de la franquicia. En su primer curso como entrenador jefe, Taylor Jenkins consiguió rebasar las expectativas y llevar a sus pupilos a las puertas de los PlayOffs. Esa novena plaza que les permitió batirse contra los Blazers para alcanzar la postemporada fue un premio mucho más jugoso que cualquier otra recompensa que pudieran haber soñado antes de comenzar la temporada.

Unos meses más tarde, y con el grueso del equipo intacto, los Grizzlies se plantan en una Conferencia Oeste que, aunque suene a cliché, está más fuerte que nunca. Colarse en los PlayOffs sería una primera prueba de fuego fantástica para el proyecto, pero el objetivo es seguir reforzando una estructura que ya parece consolidada con Ja Morant, Brandon Clarke y Jaren Jackson Jr. como puntas de lanza. 

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Memphis es uno de los equipos que menos se han movido en esta offseason: hasta 14 jugadores del año pasado siguen en la plantilla. Josh Jackson, Anthony Tolliver y Yuta Watanabe, todos agentes libres, han sido las únicas bajas. Jackson nunca ha alcanzado las expectativas que levantó cuando fue escogido en la cuarta posición del Draft 2018; aun así, en los Grizzlies dejó una buena impresión dentro de un rol limitado que le permitio disputar unos 17 minutos por noche en los 22 partidos que jugó en Tennessee, todos partiendo desde el banquillo. Anthony Tolliver, todo un trotamundos de la NBA (ha estado en diez equipos distintos, tres solo en la última temporada), únicamente fue relevante cuando las lesiones hicieron que su presencia fuera indispensable en la burbuja de Disney. El papel de Yuta Watanabe, por último, ha sido prácticamente testimonial: solo ha disputado 279 minutos en los dos años que ha formado parte de la organización. 

El apartado de altas está formado íntegramente por novatos llegados vía Draft más varios jugadores no drafteados que probablemente terminen en el equipo afiliado de la G League. La única excepción a esta norma fue Mario Hezonja, que aterrizó en Memphis como parte del traspaso a tres bandas que llevó a Enes Kanter a los Blazers pero que fue cortado días después por la franquicia. El rookie más destacado es Desmond Bane, escolta tirador de 22 años que acabó sus cuatro temporadas en la NCAA con un 43% de acierto en triples y que ha recalado en los Grizzlies como última elección de primera ronda. El otro jugador seleccionado por Memphis, en su caso en el puesto 35, es Xavier Tillman Sr., que luchará por hacerse con un puesto en la rotación interior. 

 

estrella y segunda espada

La madurez que Ja Morant dejó entrever en su segundo año en la NCAA (Murray State) no tardó en manifestarse en todo su esplendor en su primera toma de contacto con el mundo profesional. Sus números brutos en la temporada 2019/20 fueron notables (17.8 puntos y 7.3 asistencias en 31 minutos por noche, con un bajo 33.5% de acierto en triples como única mancha en su aún corto historial), pero es esa habilidad para aunar cualidades como anotador, pasador y defensor y ponerlas en marcha desde el primer día jugando en la posición más difícil la que le convierte en un jugador especial. En su horizonte solo existe mejora y es un proyecto destinado a madurar año a año, pero su progresión natural le debería colocar en este nuevo curso dentro de la conversación de mejores bases de la Conferencia Oeste.

El papel de segunda espada tiene, al igual que el de estrella, nombres y apellidos: Jaren Jackson Jr. Se espera que no debute en esta temporada antes de finales de enero después de haberse sometido hace unos meses a una operación en el menisco, pero dando por hecho que regresará en un buen estado físico, el tercer año de Jackson en la liga debe ser un nuevo paso hacia delante en su evolución. Aunque aún debe mejorar en el rebote y solucionar unos problemas de faltas que solo le permitieron estar en pista algo menos de 29 minutos de promedio en su curso sophomore, la curva ascendente de su desarrollo junto a Ja Morant debería traer muchas alegrías más pronto que tarde a los aficionados Grizzlies

coach y estilo de juego 

Taylor Jenkins implementó desde el primer partido de la temporada pasada un sistema que deja libertad a sus jugadores para que todos puedan participar en la toma de decisiones ofensiva. Memphis fue el segundo equipo que más asistencias repartió por noche (26.9) en la 2019/20, haciendo uso de las capacidades físicas de portentos como Brandon Clarke para aprovechar al máximo las oportunidades de correr en transición (sexto equipo con el pace, o ritmo, más alto de la NBA y cuarto que más anotó al contraataque). Contar con varios organizadores con balón como Morant, Kyle Anderson o Tyus Jones convierte a los Grizzlies en un conjunto con varias posibilidades para hacer daño en ataque, pese a no contar todavía con anotadores de élite y estar lejos de la parte alta de la liga en términos de rendimiento ofensivo (novenos con el rating ofensivo más bajo con 108.7). 

La defensa de Memphis se ve lastrada en ocasiones por las prolongadas ausencias de Jaren Jackson Jr., ya sea por problemas físicos o por sus 4.1 faltas cometidas de promedio la pasada temporada, pero aún así sirvió para estar en media tabla en defensive rating (109.7). Hay pocos jugadores en la plantilla que sean malos defensores y la progresión de Brandon Clarke como multiusos eleva varios pisos el techo de la estructura defensiva del equipo. Como valor añadido, los Grizzlies cuentan con esa innata mentalidad férrea que ha permanecido en la franquicia desde la época del Grit & Grind con Marc Gasol, Mike Conley y compañía y que se puede apreciar rápidamente viendo la actitud de los jugadores sobre la pista. 

objetivos y previsión

El proyecto de los Grizzlies está aún en su etapa más temprana de crecimiento. Los cuatro jugadores jóvenes más importantes de la franquicia -Morant, Jackson Jr., Clarke y Dillon Brooks- tienen 21, 21, 24 y 24 años. Gorgui Dieng es el único miembro de la plantilla que supera la treintena. La novena posición conseguida en el curso 2019/20 superó todas las expectativas por la inexperiencia de la que aún hace gala el equipo. Participar en el play-in (los partidos que enfrentarán a los 7º, 8º, 9º y 10º clasificados de cada Conferencia por una plaza en los PlayOffs) es el objetivo inmediato que los de Taylor Jenkins intentarán cumplir este año. 

Pero no será fácil estar entre esos equipos. Los Oklahoma City Thunder, salvo todo pronóstico, son el único plantel que no intentará competir por el acceso a la postemporada, lo que deja a 14 franquicias con opciones de alcanzar al menos ese 10º puesto que supone el punto de corte. Los Grizzlies tienen la cultura de equipo y la estructura necesaria para estar al menos en esa pelea, por lo que todo lo que sea acabar alrededor de la novena o décima plaza será un resultado natural. 

 

 

 

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