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La NBA aterriza en Tokyo con dos partidos entre Warriors y Wizards. Curry vs. Hachimura

Comienza el curso NBA y lo hace después de más de cien días con el partido en Tokyo entre los actuales campeones, los Golden State Warriors ante los Wizards de Washington y del jugador japonés y auténtica estrella, Rui Hachimura. En la búsqueda perpetua de la NBA para hacer crecer su audiencia global, Japón ha surgido como una prioridad en los últimos, básicamente por ser una nación con la tercera economía más grande del mundo, aunque tiene menos poder de seguimiento en el baloncesto que China o la emergente Filipinas.

Sin embargo, este partido con Warriors, Curry, Thompson o Hachimura puede hacer cambiar algo esta tendencia, jugando dos partidos en el pabellón de Saitama, viendo a la franquicia de San Francisco, muy vinculada por su acuerdo de patrocinio de camisetas de la marca nipona Rakuten desde 2017.

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Fotografía de hemeroteca del primer partido oficial de NBA fuera de Estados Unidos. Año 1990 cuando se enfrentaron Jazz-Suns.

La NBA tiene un total actualmente de 1,6 millones de seguidores en redes sociales japoneses, viendo como es más normal también el merchandising en muchas ciudades del país asiático, además de tener a Stephen Curry como la camiseta más vendida en todo el país.

El primer partido en suelo japonés fue en noviembre de 1990, cuando se enfrentaron Utah Jazz y Phoenix Suns. Aquel primer partido fue ganado por Suns 119-96 con 38 puntos y diez rebotes de Chambers y 33 puntos de Karl Malone. 

Durante los siguientes trece años, la NBA organizó once partidos más de temporada regular, cuatro de ellos como apertura de la Regular Season. Pero todo esto no se traducía en un aumento de popularidad, a diferencia de China y el gran factor Yao Ming. Japón actualmente tiene a Rui Hachimura como gran icono, además de Yuta Watanabe que ha fichado por Brooklyn Nets durante la temporada baja, siendo el base Yuta Tabuse el pionero y primer nipón en la NBA, jugando pocos partidos durante la temporada 2004 para Suns.

"Ir allí para estos partidos es enorme para nuestros jugadores y nuestro equipo. Es enorme para el futuro del baloncesto japonés", comentó hace unos días Brandon Schneider, presidente de los Warriors.

Steve Kerr, head coach de los campeones, no quiere incidir en los problemas logísticos del viaje de once horas, jet lag, además de iniciar el curso lejos de casa. Considera que es poco ideal para comenzar su camino hacia un nuevo título, pero sabe que son muy importantes como embajadores de la NBA en Tokyo y en extranjero, además de hacer turismo por una de las grandes capitales mundiales y una ciudad que albergó hace un año los Juegos Olímpicos de verano, pero sin público.

Iguodala, Curry, Thompson y Green. Cuatro nombres que ya son historia, pero que aún pueden serlo más. El Big Four comienza la temporada con el claro objetivo de ganar un nuevo anillo, sabiendo que solamente hay 26 jugadores de la NBA y en su historia que han ganado cinco títulos o más. Ellos quieren entrar y ser hasta 30, en una lista de legendarios, con Bill Russell, Abdul-Jabbar, Jordan, Pippen, Magic Johnson, Kobe Bryant, Duncan o el mismo entrenador de los Warriors, Steve Kerr. Los cuatro llegaron con ilusión al Media Day ante de viajar a tierras niponas, dejando atrás el cuarto título que ganaron el pasado 16 de junio en el TD Garden.

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La expedición de Warriors a su llegada al aeropuerto de Tokyo.

Los Warriors si ganan se convertirán en el primer equipo en ganar campeonatos consecutivos desde los mismos Golden State en 2018 o los Lakers de Kobe Bryant. "Para mí personalmente, y probablemente para Steph, Andre y Draymond, piensas en los jugadores que han ganado cinco campeonatos y es una lista muy corta. Tener la oportunidad, solo la oportunidad, de poder hacerlo muy especial", comenta sobre el tema Klay Thompson. 

No hay que olvidar que los Warriors han vivido cuatro años de estar arriba y abajo, comenzando con una quinta aparición en las Finales, luego el peor récord de la liga, una temporada de rebote y de nuevo un título el curso pasado, tal vez el menos esperado y más satisfactorio de todos. En el camino, salidas, lesiones graves y grandes actuaciones. Ahora, junto a los cuatro fantásticos, tienen jóvenes valores que pueden ser la llave para un quinto, como Wiseman, Kuminga, Poole o Moody.

Los Wizards preparan meticulosamente la llegada

El martes despegó el vuelo chárter del Aeropuerto internacional de Dulles, con unas 100 personas de la organización poniendo rumbo a Tokyo y catorce horas de vuelo. Será momento de desfase horario y sueño interrumpido, además de tener rutinas y llevar una buena alimentación, pero estos dos partidos también son clave para el conjunto de la capital, estando en tierras japonesas cuatro días completos. 

"Puedes abrir un poco de vino, simplemente ponte cómodo y empieza a contar historias" comentó Taj Gibson de 37 años. 

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Maletas repletas de los Wizards para estos cuatro días en la capital nipona.

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