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Adiós a Abdul Jeelani: autor de la primera canasta de Mavs y clásico del basket europeo

  • Fallece a los 62 años un jugador muy recordado por su paso por Baskonia, Askatuak y Caja San Fernando

Nos ha dejado a los 62 años un jugador cuyo nombre nos retrotrae a lo mejor del basket de los ochenta. Se trata de Abdul Jeelani. Nacido como Gary Cole un 10 de febrero de 1954 y posteriormente rebautizado tras abrazar el Islam en la década de los 70, Abdul Jeelani era un poste de 2.07 tremendamente elegante tanto dentro como fuera de la cancha. Cuenta la leyenda urbana que era capaz de tomar un avión para plantarse en Milán para comprarse los lujosos trajes que portaba. En España defendió los colores de Baskonia (1985-87), Askatuak (1987-88) y Caja San Fernando (1988-89), dejando huella tanto por su calidad baloncestística como humana.

Número 50 del draft de 1976, se hizo con un nombre en el panorama baloncestístico en el entonces rutilante pallacanestro italiano.  Tras debutar como profesional en Suecia, brilló con luz propia durante dos campañas en la Lazio de Roma. Sus prestaciones no pasaron inadvertidas, logrando la llamada de la NBA. Tras pasar por los Blazers, recalaría en los recién nacidos Dallas Mavericks. Pasaría a la historia de la franquicia texana al ser el jugador que anotaría la primera canasta de su historia en la mejor liga del mundo.

En 1981 volvería a Italia para firmar un contrato millonario con el Livorno, donde se convertiría en un auténtico mito tras cuatro fantásticas temporadas firmando unos extraordinarios números. Tras cerrar su etapa en Italia (fue acusado de agredir a un árbitro), sería a finales de 1985 cuando por fin recalaría en nuestro país, fichando por el entonces denominado Caja de Álava para sustituir a Willie Simmons. Tal y como relata la web Baskonistas.com, su debut con los de Pepe Laso sería rutilante: 32 puntos, 14 rebotes y 5 tapones ante el Licor 43. En Baskonia permanecería lo que restaba de esa campaña y otro más, donde haría una pareja inolvidable con Larry Micheaux. Su clase y rendimiento estaban fuera de toda duda, pero por entonces ya surgieron ciertos rumores acerca de su adición a la cocaína y, por otra parte, a sus 33 años, su físico estaba muy castigado, sobre todo, sus maltrechas rodillas.

En 1987 encontró refugio en el añorado Askatuak de San Sebastián, entonces encuadrada en la competitiva 1ºB. En Donosti formó una sociedad perfecta con Lance Berwald, devolviendo al equipo vasco a la elite del basket español. El mismo hito lograría una temporada más tarde con el Caja San Fernando, en el último acto de servicio como jugador profesional, colgando las botas con 35 años.

De vuelta a su país natal, su caída a los infiernos fue escalofriante. Drogas, enfermedad, dramas familiares, pobreza absoluta.... hasta que fue descubierto por un joven de Livorno en un comedor social hace algunos años. Su historia traspasó fronteras y el club y la ciudad donde era todo un mito le sacaron del atolladero. Trabajó varios años en la ciudad italiana, reconduciendo su vida antes de regresar a los EE.UU. como un hombre nuevo y sano. Por desgracia, a los 62 años de edad su maltrecha salud ha dicho basta. Nos deja un grande. Descanse en paz.

SOTTO CANESTRO Canestri DItalia Abdul Jeelani

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