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Zalgiris Kaunas: consolidando el modelo Jasikevicius

  • El técnico lituano apuesta por la continuidad y el baloncesto colectivo.
  • Westermann y Grigonis las novedades más importantes. Pangos, Micic y Toupane como bajas significativas.

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Pabellón: Zalgirio Arena (15.552 espectadores)

Team Profile: Zalgiris Kaunas

JugadorPOSALTAÑO
0Brandon DaviesAla-pívot/Pívot2.081991
3Nate WoltersBase1.931991
7Thomas WalkupEscolta/Base1.931992
8Donatas SabeckisBase1.981992
9Leo WestermannBase1.981992
13Paulius JankunasAla-pívot2.051984
17Laurynas BirutisPívot2.131997
21Arturas MilaknisEscolta/Alero1.951986
30Aaron WhiteAla-pívot2.061992
31Rokas JokubaitisBase1.922000
40Marius GrigonisAlero1.981994
44Antanas KavaliauskasPívot2.081984
92Edgaras UlanovasAlero1.991992

Kaunas está de vuelta. Cuando la brecha deportiva entre Lituania y el resto de Europa parecía abrirse definitivamente, Zalgiris irrumpió de lleno en la batalla más despiadada. Su presencia en la Final Four 2018 sorprendió a medio continente, pero los elementos para el éxito no eran desconocidos. Detrás de la explosión definitiva del equipo verde no había más que ingredientes de la tradicional receta báltica: corazón, transición, espacios y movimientos sencillos para resaltar las virtudes de la plantilla.

Una regresión hacia los orígenes capaz de competir en un entorno físico superlativo. Solo un icono del baloncesto podría comandar una propuesta de tal magnitud: Sarunas Jasikevicius.

El legendario base mezclaría la fórmula inicial con su inquebrantable espíritu ganador; un cóctel que dejaba fuera los habituales aspavientos de Saras en su modalidad como jugador, pero que conservaba la habilidad para elegir la mejor opción en cada acción de partido. Para muestra el enorme equilibrio de su sistema ofensivo: Zalgiris lanzó menos que nadie desde el 6.75 en la anterior campaña. Pero también fue el más certero con un porcentaje del 42%. Una formidable selección de tiro que demuestra el compromiso del grupo con el modelo Jasikevicius.

El resultado superaría cualquier expectativa. La segunda plantilla más "barata” de la Euroliga pasó de ser una dudosa participante a subir al pódium del torneo. A un paso de la gran final se quedaron los de Kaunas. El técnico devolvería la confianza este verano apostando por la continuidad del plantel y por la incorporación de talento local en ciernes. Todo ello a pesar de que la expectación que despertó la marcha del equipo atrajo los ingresos suficientes como para zanjar la deuda y ampliar el presupuesto en casi 2 millones de euros.

En esa obsesión por rodearse y ser el líder de los suyos, Jasikevicius ha rechazado las tentaciones que llegaban desde Barcelona o Moscú. Ni siquiera una propuesta formal de Toronto Raptors modificó su discurso. No hay duda, Saras quiere crecer cerca de casa. Su reto será competir de nuevo al límite de sus posibilidades sin dejar de lado la formación de los más jóvenes. Lituania seguirá vendiendo cara su plaza.

Saras Jasikevicius

Jasikevicius celebra el pase a la Final Four (Fuente: euroleague.net)

DIRECCIÓN DE JUEGO: el puesto de base es el que más cambios experimenta de cara a la nueva temporada. La marcha de Pangos y Micic ponen en jaque la capacidad  para organizar el ataque. Ambos eran además referentes a la hora de mirar el aro rival. Para suplir dos piezas fundamentales, Jasikevicius ha optado una vez más por jugadores de su confianza o que presentan un perfil bajo adaptable al juego coral del equipo.

Tras su agridulce etapa en tierras rusas, Leo Westermann regresa a Zalgiris un año después de su marcha. Saras ya coincidió con él en su primera temporada, por lo que conoce las cualidades del playmaker francés. Si consigue superar los problemas físicos que le mermaron el pasado curso, dispondrá de una excelente oportunidad para recuperar prestigio en Euroliga. Con más de 80 partidos de experiencia en la máxima competición continental, su rol se antoja como principal en el backcourt lituano.

Tras su prometedor paso por Francia (16.3 puntos, 6.2 asistencias, 3.9 rebotes y 21.1 créditos de valoración con Elan Chalon), Nate Wolters debería ser la otra pieza clave a la hora de dirigir las operaciones en pista contraria. Se espera que sus prestaciones vayan más allá de las que ofreció con Estrella Roja en su primera aparación en Euroliga. Completa la terna de bases el joven Donatas Sabeckis, procedente de Siauliai, donde demostró su facilidad para hacer jugar a sus compañeros (casi 7 asistencias por noche en la LKL).

Leo Westermann

Westermann en su primera etapa en Kaunas (Fuente: euroleague.net)

JUEGO EXTERIOR: Marius Grigonis retorna a Kaunas, su casa, en busca de un salto definitivo en su carrera. Tras la progresiva evolución en España, el lituano destacó en Berlín de la mano de Aíto García Reneses. Su incontestable presencia en ambos lados de la cancha facilitó el subcampeonato liguero de los alemanes y catapultó sus números en Eurocup (11.6 puntos con un 47.5% de acierto desde el 6.75). Para él quedará la responsabilidad de suplir la huida de Axel Toupane a Olimpiacos. El portentoso físico del francés es una de las grandes pérdidas del verano para los bálticos.

También desde Alemania llega el estadounidense Thomas Walkup. Su actuación con el MHP Riesen Ludwigsburg no ha pasado desapercibida para Zalgiris; cifras más que interesantes (11.8 puntos, 5.1 rebotes, 4.6 asistencias, 1.7 robos y 17.4 de valoración) que demuestran su predisposición al baloncesto colectivo, asumiendo incluso tareas como base. El Club retiene además al especialista Arturas Milaknis, el clásico cañonero nacional con una eficacia del 45% desde más allá del arco en Euroliga.

Los tres estarán comandados por Edgaras Ulanovas, el jugador más completo y polivalente de la plantilla. Su potencial ya dio un paso al frente la pasada campaña gracias a la complicidad con Jasikevicius. Su aportación en cada una de las facetas del juego no deja de crecer.

JUEGO INTERIOR: la continuidad será el valor añadido de los lituanos cerca del aro. El equipo seguirá contando con la contundencia de Kavaliauskas y la verticalidad de White. Brandon Davies, requerido por las grandes franquicias europeas tras su enorme final de temporada (MVP del mes de abril en Euroliga), también será de la partida. La adaptación de sus cualidades al sistema Jasikevicius promete un rendimiento de altos vuelos.

Paulius Jankunas afronta su décimo cuarta temporada en Zalgiris, un cásico del baloncesto europeo que no duda en ceder protagonismo por el bien del grupo. A pesar de su edad, el curso pasado aportó más de 11 puntos y 5 capturas por encuentro. Quizá disminuya su importancia ante la evolución de Davies y White, pero si consigue ser regular mantendrá un rol digno en la rotación. Espacio por el que también peleará Laurynas Birutis; el pívot lituano llega desde Siauliai, y en la mochila parece llevar algo más que sus 2.13 metros de estatura.

Juego interior de Zalgiris

Parte del juego interior lituano (Fuente: euroleague.net)

LA ESTRELLA: Edgaras Ulanovas. Aunque el potencial de Marius Grigonis y Nate Wolters podría explotar en cualquier momento de la temporada, nos decantamos por Edgaras Ulanovas a la hora de señalar un referente en la plantilla de Sarunas Jasikevicius. Su capacidad para sumar intangibles en los momentos decisivos le sitúa como la pieza clave del puzle de Kaunas. Sus números crecen en la misma dirección: 7.5 puntos, 4.1 rebotes y 2.1 pases de canasta en 27 minutos de juego. Además, un rango de tiro desconocido hasta ahora le permitió alcanzar un porcentaje por encima del 45% en lanzamientos de 3 puntos. La versión mejorada le convierte incluso en un clutch player con recursos para anotar en los instantes finales de partido. En cualquier caso, y más allá del impacto objetivo en pista, su corazón seguirá siendo el termómetro de Zalgiris. Un salto adelante más significaría la aparición de una nueva estrella europea.

Turkish Airlines EuroLeague Regular Season Round 9 MVP: Edgaras Ulanovas, Zalgiris Kaunas

LA APUESTA: Laurynas Birutis. Estamos ante un plantel repleto de jugadores con experiencia en Euroliga y con un perfil bien definido, sobre todo si quedan a las órdenes de Jasikevicius. No se intuyen sorpresas desproporcionadas en ninguna dirección. De esta manera, la adaptación de Birutis al baloncesto de súper élite se convierte en una de las grandes incógnitas del equipo. El actual MVP de la liga lituana ha demostrado en Siauliai que su juego es algo más que intimidación; sus 14.9 puntos y 7.3 rebotes en la competición doméstica dan buena fe de ello. Un físico privilegiado de 2.13 y 21 años que amenaza con robar minutos en la rotación interior habitual. A su favor, la relativa falta de centímetros del resto de compañeros de la pintura.

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